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Programa utiliza perros para ayudar a niños autistas

Programa utiliza perros para ayudar a niños autistas

El Dr. Francois Martin buscó a los padres que querían colocar a sus hijos autistas en un programa de sesiones de terapia con un consejero y un perro. Martin es doctor en etología (alguien que se especializa en estudiar el comportamiento) que también estudió psicología humana. Quería ver si una relación cercana con un animal y un terapeuta ayudaría a los niños a aprender a expresar sus sentimientos e interactuar espontáneamente con otro ser, rasgos de socialización que faltan en los niños afectados por el devastador trastorno neurológico.

Noah tenía cuatro años en 2000 cuando Erica Austin decidió inscribirlo en el nuevo programa de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad Estatal de Washington. Austin, que enseña comunicaciones en el estado de Washington, dijo que previamente había llevado a Noah a un programa de terapia que usaba refuerzos negativos, como regaños, para tratar de cambiar el comportamiento de su hijo y no quería someterlo a eso nuevamente.

Esto iba a ser una experiencia positiva, y eso sonaba prometedor, dijo. "He leído cosas que sugieren que los animales pueden ser una herramienta realmente maravillosa para enseñar todo tipo de cosas, entonces ¿por qué no esto?", Dijo Austin.

Cuando el curso de 15 semanas de sesiones terminó, ella vio resultados.

"Fue en esa época cuando vimos una chispa de creatividad en Noah, algo que nunca habíamos visto antes", dijo. “Estaba inventando historias, nunca habíamos visto ese tipo de cosas. Parecía ser más amable con nuestros propios animales ''.

¿Qué es el autismo?

El autismo es una discapacidad compleja del desarrollo que afecta aproximadamente a 1 de cada 166 niños, cuatro veces más niños que niñas. Daña la función cerebral, particularmente en el desarrollo del comportamiento social y las habilidades de comunicación. Los niños parecen vivir dentro de su propia burbuja, ajenos a los demás o al mundo exterior. A menudo desarrollan movimientos corporales repetitivos y sensibilidades extremas a la vista, el olfato o el gusto.

Investigaciones anteriores habían demostrado que solo colocar a un niño autista en una habitación con un perro no producía mucha interacción. Martin tomó un enfoque diferente. Las sesiones comienzan con un terapeuta y un niño jugando con un juguete, progresa a un animal de peluche y finalmente a la mascota. Las sesiones se graban y las respuestas del niño se analizan al revisar lo que se ve en la cámara.

Una vez que un niño es emparejado con un perro, los terapeutas trabajan para provocar un comportamiento social. Por ejemplo, le preguntarán al niño: "¿Te gustaría jugar con el perro? ¿Te gustaría acariciar al perro? Cuéntame una historia sobre el perro ''.

La personalidad del perro es clave

No se prefiere ninguna raza de perro en particular para la terapia, pero la personalidad lo es todo. "Lo que quiero es un perro que sea muy indulgente, orientado a las personas, y si una persona se comporta de manera extraña, el perro mirará al terapeuta y dirá: 'Ese niño se está comportando de manera extraña, pero todo está bien conmigo'". dijo Martin. "Algunos perros tienden, si están ansiosos en una situación, a ser agresivos, y no quiero ese perro en mi investigación".

Martin seleccionó a 12 niños, incluido Noah, para sesiones de terapia de 10 a 15 minutos tres veces a la semana. Martin dijo que él y sus asistentes ahora están mirando las cintas para evaluar los resultados.

El proceso de revisión llevará algún tiempo, ya que cada cinta se examina cada momento para registrar cada instancia cuando un niño responde al terapeuta o al animal. "Codificar un minuto toma alrededor de dos horas, y tenemos 10 niños", dijo.

El intenso escrutinio es necesario porque aún se han acumulado pocos datos duros sobre tales programas de terapia para perros. Según Martin, "si queremos que este campo de terapia asistida por animales progrese, tenemos que aprovechar este tiempo y necesitamos estos datos".

Noah, que tenía un gato y un perro en casa, tenía una forma menos severa de autismo que muchos otros niños. Martin dijo que cree que los niños con discapacidades más graves que asistieron a las sesiones de terapia con perros también mostraron un mayor interés en su entorno y más interacciones con el terapeuta y los animales.

"Teníamos una niña de 12 años, pero con un desarrollo de solo 2 años y medio, que no hablaba mucho", dijo Martin. “Le fue muy bien, estaba compartiendo; ella estaba sonriendo. No estamos esperando milagros. Pero esto es muy significativo, porque cuando estás en el proceso de aprendizaje, necesitas concentrarte ''.

Patrocinado por Pet Care Trust

El Pet Care Trust de Washington, D.C., una fundación sin fines de lucro, pagó el proyecto de $ 31,000 y puede hacer más. La Delta Society, con oficinas en Renton, Washington, es otro grupo sin fines de lucro que ayuda a financiar la terapia animal con niños y adultos con discapacidad, incluidos los niños autistas. Pero la sociedad aún no ha realizado un estudio científico de los beneficios, dijo el portavoz David Frei.

Martin dijo que los niños que han pasado por el programa están invitados a visitar a sus compañeros de ayuda animal.